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SYNAGOGUE

Lieu de réunion et de prière des Juifs. Ce mot d'origine grecque s'appliquait d'abord à l'« assemblée » (en hébreu knésseth) des fidèles. Dans le royaume d'Israël, le centre du culte était le temple de Jérusalem. C'est après la destruction de ce temple par Nabuchodonosor, en 586 av. J.-C., durant la période de l'Exil, où de nombreux israélites ont été déportés en Babylonie, qu'on situe généralement l'apparition des réunions synagogales : ne pouvant plus célébrer de culte proprement dit, puisqu'ils n'avaient plus de temple, les déportés s'assemblaient pour prier et pour entendre des lectures de la Torah. Après le retour de l'Exil, l'institution de la synagogue se développa parallèlement avec le culte rétabli dans le Temple, mais elle semble ne s'être généralisée que vers le IIe s. av. J.-C. Au temps de Jésus, il y avait des synagogues dans tous les bourgs et les villages du monde juif ; on n'en comptait pas moins de 480 à Jérusalem même. Dans les synagogues, le culte consistait avant tout dans des lectures de la Loi et des prophètes, dans des prières, des cantiques - en certaines circonstances, un commentaire. Le centre de toute synagogue était la têbâh, le coffre ou « Arche » renfermant les rouleaux de la Loi, lesquels, même après l'invention de l'imprimerie, continuèrent d'être écrits à la main. Les synagogues ont pu être ornées de mosaïques ou de fresques avec personnages, mais, par la suite, toute image fut proscrite et il fut permis seulement de disposer dans l'édifice des inscriptions reproduisant des sentences et des noms tirés de l'Écriture. Lieux de prières et de lectures spirituelles, les synagogues servirent bientôt à des réunions sur tous les sujets importants intéressant la collectivité ; une école était habituellement annexée à la synagogue.

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