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CAVENDISH Henry

CAVENDISH Henry. Physicien et chimiste anglais. Né à Nice le 10 octobre 1731, mort dans sa résidence de Clapham, près de Londres, le 24 février 1810. Fils aîné de Lord Charles Cavendish, frère du troisième duc de Devonshire, il commença ses études à Hackney en 1742 et il passa quatre ans, de 1749 à 1753, à l'Université de Cambridge sans se voir conférer le moindre grade universitaire. Au cours des années suivantes, il vécut à Paris avec son frère Frédéric et y étudia les mathématiques et la physique. Jusqu'à l'âge de quarante ans, il n'avait joui que d'une modeste rente, mais en 1773, il hérita d'un oncle, lord George Cavendish, la fortune de 1 200 000 livres sterling, qui fit de lui un des hommes les plus riches de son temps. Sa vie n'en fut que peu modifiée et son occupation préférée resta la recherche scientifique; ses travaux eurent d'ailleurs une grande portée. Sa première communication a la Royal Society de Londres, Expériences sur Pair atmosphérique [Experiments on factitious air, 1766], fit connaître l'importance d'expériences qui, pour la première lois, donnaient l'analyse exacte de l'air; l'hydrogène, déjà entrevu par Paracelse, fut isolé et étudié, et ainsi, Cavendish en vint même à déterminer avec exactitude l'anhydride carbonique et les autres gaz. Les deux mémoires intitulés Expériences sur Pair [Experiments on air, 1784-1785] contiennent sa grande découverte sur la composition de l'eau et sur celle de l'acide nitrique; son second mémoire renferme l'observation fameuse qui devait conduire un siècle plus tard à la découverte de l'argon. Ses travaux sur l'électricité sont des plus importants, publiés seulement soixante-dix ans après sa mort par Maxwell sous le titre de Recherches sur l'électricité (1879); dans ceux-ci Cavendish anticipe sur les recherches de Coulomb, Faraday et d'autres. Ils avaient été précédés de plusieurs essais : Tentative d'expliquer les effets du poisson-torpille et Tentative d'expliquer quelques-uns des principaux phénomènes électriques au moyen d'un fluide élastique. On lui doit aussi d'avoir déterminé la densité moyenne de la terre. Cavendish était un homme très réservé et peu sociable. Sa timidité frisait le ridicule. Il commandait ses repas sur un tableau et les domestiques avaient l'ordre exprès de ne jamais apparaître en sa présence. Il était affligé d'un léger bégaiement et ne se maria jamais. A Derby où il fut inhumé dans le tombeau de sa famille, un monument a été érigé en son honneur, et son nom est commémoré par le Laboratoire de Physique Cavendish qui fit construire à Cambridge le septième duc de Devonshire.

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