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OSSÈTES

Peuple du Caucase, partagé entre les deux républiques d'Ossétie du Nord (membre de la Fédération de Russie ; capitale Vladikavkaz) et d'Ossétie du Sud (rattachée à la Géorgie ; capitale Tchkhivali). Peuple d'origine indo-européenne, les Ossètes parlent une langue iranienne. Confondus avec les Scythes durant le Ier millénaire avant notre ère, les Ossètes furent ensuite refoulés dans le Caucase par les Alains (v.) et les Khazars (v.). Vers le XIIIe s., ils passèrent sous la tutelle des Tatars (v.). Dès le règne de Catherine II, les Russes s'installèrent dans leur territoire, et ils furent intégrés à l'Empire russe en 1806. Partagés entre deux républiques soviétiques depuis 1922, les Ossètes réclamèrent à la faveur de la perestroïka leur réunion au sein de la Russie. Cette revendication se heurta à l'intransigeance de la Géorgie, dont les forces intervinrent en Ossétie du Sud. Celle-ci proclama, en réponse, son indépendance (déc. 1991). Alors que les combats s'intensifiaient, le président de la Géorgie, Edouard Chevardnadze, accepta, pressé par les menaces d'intervention russe, un cessez-le-feu (juin 1992) et le déploiement d'une force d'interposition de la CEI. À l'heure où une partie de ses habitants s'engageaient aux côtés des Ossètes du Sud, l'Ossétie du Nord se trouvait impliquée dans un conflit l'opposant à l'Ingouchie voisine. Les pourparlers engagés à partir de 1996 entre la Géorgie et l'Ossétie du Sud n'avaient pas encore abouti fin 2003, malgré la pression exercée par le conseil de l'Europe. De même, les tensions entre l'Ossétie du Nord et l'Ingouchie restaient vives. Voir INGOUCHIE (RÉPUBLIQUE DE) et TCHÉTCHÉNIE (république de).

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